Structural combat against drought in southern Angola: the case of Cunene

The drought in Cunene

The drought in southern Angola is a phenomenon that plagues the region over and over again, causing hunger among broad strata of the population.

As of the end of 2020, the region faced the worst drought in 40 years. According to the spokesman for the World Food Program (WFP) Tomson Phiri, “the country has been experiencing a period of drought since last December, with rainfall below average”[1].

This scenario, which has been repeated, and will likely worsen due to global warming, as the World Bank warns, writing that, “natural hazards in the form of floods, erosion, droughts and epidemics (…) prevent development and are expected to worsen as the climate changes”[2], implies a structuring intervention by public authorities.

The objective of this study is to investigate the structural measures that the Angolan government is developing to present sustainable solutions to the drought problem. We focus on the province of Cunene located in the southern interior of Angola, which has been one of the most affected by drought.

In fact, since Angola became independent, it is only recently that the problem of drought has been taken more seriously by the authorities. Before these projects, the situation was somehow alleviated with water holes, however the suffering of the population remained or gradually worsened. The provincial governor of Cunene, Gerdina Didalelwa, on one occasion confessed that “these drillings have been done empirically and are only spending money”[3]. In other words, drillings can even be carried out, but only when there is professionalism behind it; only after an in-depth study was carried out by companies that have technical skills and a thorough knowledge of the waters.

Structuring projects

In mid-2021, the Angolan government announced the planning and execution of several projects in the province of Cunene, which aim to structurally combat the chronic drought that ravages the south of the country.

Project 1

The first of the projects we are going to mention is the construction of the water transfer system for the Cunene River, starting from the Cafu region.

This project is divided into two batches, the first of which aims to build a pumping system in the Cunene River, pressurized pipeline, open channel from the locality of Cafu to Cuamato and 10 chimpacas[4] (water reservoirs).

With regard to the second batch, the purpose is to build two water channels, from Cuamato, one (west conductor) going to Ndombondola, with 55 kilometers and the other (east conductor) to the municipality of Namacunde with 53 kilometers[5]

The construction work are being carried out by the company Sinohydro Angola, with an estimated budget of more than 44 billion kwanzas, if we include the two batches.

The start of the execution of this project has already taken place and counts on an environmental pact study that includes a protocol of the Southern African Development Community (SADC), as well as the sharing of information with Namibia.

The Cafu project is expected to be completed in the first quarter of next year, and it will benefit approximately 200,000 inhabitants and 250,000 head of cattle.

Project 2

The second project that deserves mention is the construction of the Calucuve dam, located in the municipality of Cuvelai. This earthen dam is 19 meters high and has a storage volume of 100 million m3 of water.

The project’s budget is around 177 million dollars, with the company Omatapalo-Mota-Engil as the responsible contractor, and the construction period is 20 months.

The main purpose of the construction of this work is to supply water to the populations, and it is planned to satisfy the needs of more than 80,000 people, as well as meet the needs of approximately 182,000 heads of cattle.

On the other slopes, it will supply water that will allow irrigation throughout the year in an area estimated at 2,600 ha.;

It will ensure the sustainability of economic and social activities in the project area. It will reduce the problem of seasonal water scarcity in the northwestern part of the Cuvelai basin. And finally, to mitigate or prevent damage caused by floods to assets and activities in the local economy in cities located downstream of the dam (Cuvelai Delta area – Evale).

The lead time is 20 months.

Project 3

As for the third project, the construction of the Ndué dam, it is an undertaking also led by Synohidro Angola, with a construction period of 30 months, and an estimated budget of around 192 million dollars.

It will be a 26 m high earthen dam with a storage volume of 145 million m3 of water, on the Caúndo River upstream of the Ndué.

The main purposes of this project aim to satisfy the domestic needs of approximately 55,000 people, as well as to guarantee the quality of water supply to the population. In addition, it aims to satisfy the needs of approximately 60,000 heads of cattle.

Other equally essential goals are also highlighted, such as:

Provide water to allow year-round irrigation of an estimated 9,200 ha area and ensure the sustainability of economic and social activities in the project area and reduce the problem of water scarcity in the central area of ​​the Cuvelai basin.

Finally, the dam could become an important source of water supply for the province of Cunene.

The execution period is 30 months.


A final note also for the recovery of existing dikes and weirs in the municipality of Curoca, which is 334 kilometers from the city of Ondjiva[6].

Table 1- General quantifiable benefits of construction work against drought in Cunene

Project 1200.000250.00044 M USD
Project 280.000182.000177 M USD
Project 355.00060.000192 M USD
TOTAL335.000492.000413 M USD

It appears that in addition to providing irrigation and providing increased possibilities for water distribution, these works will directly benefit 335,000 people and 492,000 heads of cattle, costing around 400 million dollars.

Portuguese participation

The Portuguese participation in these important construction work is relevant. Mota-Engil has a relevant stake (50%) in the consortium that builds the Calucuve dam (Project 1), having won the respective tender. COBA, also based in Portugal, is the supervisor of the Ndúe dam (Project 3). There is thus a significant intervention of Portuguese engineering in these structural projects.

Over the past two years, Mota-Engil has undergone a vigorous restructuring that has been reflected not only in Portugal, but also in Mozambique and Angola. It should be remembered that in mid-2020, the company established a partnership with the Chinese CCCC, which defines its participation of more than 30% in the construction company controlled by the António Mota family[7].

Shortly thereafter, Mota-Engil obtained a contract in partnership for road rehabilitation and construction in the Lundas with its subsidiary, with a value of around 280 million euros. On that occasion, the company underlined that it would reinforce its order book in the market, seeking to maximize the use of the assets that the group has in the country.





[5] Idem



O combate estrutural à seca no Sul de Angola: o caso do Cunene

A seca no Cunene

A seca no Sul de Angola é um fenómeno que assola a região vezes sem conta, provocando a fome entre largos estratos da população.

A partir do final de 2020, a região enfrentou a pior seca dos últimos 40 anos. De acordo com o porta-voz do Programa Alimentar Mundial (PAM) Tomson Phiri, “o país atravessa um período de seca desde dezembro passado, com precipitações inferiores à média”[1].

Este cenário, que se tem repetido, e provavelmente piorará devido ao aquecimento global, como alerta o Banco Mundial escrevendo que, “riscos naturais na forma de inundações, erosão, secas e epidemias (…) impedem o desenvolvimento e espera-se que piorem à medida que o clima muda”[2], implica uma intervenção estruturante dos poderes públicos.

O objetivo deste estudo é averiguar as medidas estruturantes que o governo angolano está a desenvolver para apresentar soluções sustentáveis para o problema da seca. Focamo-nos na província do Cunene situada no interior sul de Angola e que tem sido uma das mais fustigadas pela seca.

Aliás, desde que Angola se tornou independente, só recentemente é que o problema da seca tem sido encarado mais seriamente pelas autoridades. Antes destes projetos, a situação era atenuada de alguma maneira com furos de água, contudo o sofrimento da população mantinha-se ou piorava gradualmente. A própria governadora provincial do Cunene, Gerdina Didalelwa, em uma ocasião confessou que “estas perfurações têm sido feitas de forma empírica e só estão a gastar dinheiro”[3]. Ou seja, perfurações até podem ser realizadas, mas apenas quando houver profissionalismo por trás disso; só depois de ter havido um estudo aprofundado por parte de empresas que tenham capacidades técnicas e um conhecimento apurado das águas.

Os projetos estruturantes

Em meados de 2021, o executivo angolano, anunciou o planeamento e execução de vários projetos na província do Cunene, que visam combater estruturalmente seca crónica que aflige o sul do país.

Projeto 1

O primeiro dos projetos que vamos mencionar é a construção do sistema de transferência de água do rio Cunene, a partir da região do Cafu.

Este projeto divide-se em dois lotes, sendo que o primeiro visa a construção da captação no rio Cunene do sistema de bombagem, conduta pressurizada, canal aberto a partir da localidade de Cafu até Cuamato e 10 chimpacas[4].

Relativamente ao segundo lote, a finalidade é a construção de dois canais adutores, a partir de Cuamato, sendo um (condutor oeste) que vai até Ndombondola, com 55 quilómetros e outro (condutor este) até ao município de Namacunde com 53 quilómetros[5].

As obras estão a ser conduzidas pela empresa Sinohydro Angola, num orçamento estimado em mais de 44 mil milhões de kwanzas, se englobarmos os dois lotes.

O início da execução deste projeto já teve lugar e conta com um estudo de pacto ambiental que inclui um protocolo da Southern African Development Community (SADC), bem como a partilha de informação com a Namíbia.

Existe a expectativa que a conclusão do projeto Cafu ocorra já no primeiro trimestre do próximo ano, e que venha a beneficiar aproximadamente 200.000 habitantes e 250.000 cabeças de gado.

Projeto 2

O segundo projeto que merece menção é a construção da barragem do Calucuve, localizada no município do Cuvelai. Esta barragem de terra conta com 19 metros de altura e um volume de armazenamento de 100 milhões m3 de água.

O orçamento do projeto ronda os 177 milhões de dólares, tendo como empreiteiro responsável a empresa Omatapalo-MotaEngil, e o prazo de execução da obra é de 20 meses.

A construção desta obra tem como principal finalidade o abastecimento de água para as populações, estando previsto satisfazer as necessidades de mais de 80.000 pessoas, bem como atender as necessidades de aproximadamente 182.000 cabeças de gado.

Nas outras, vertentes, vai fornecer água que permitirá a irrigação durante todo o ano numa área estimada em 2.600 ha.;

Garantirá a sustentabilidade das atividades económicas e sociais na área do projeto. Vai reduzir o problema de escassez de água sazonal na zona noroeste da bacia do Cuvelai. E por fim, mitigar ou evitar danos causados pelas cheias aos ativos e atividades na economia local nas cidades situadas à jusante da barragem (área do delta do Cuvelai – Evale).

O prazo de execução é de 20 meses.

Projeto 3

Quanto ao terceiro projeto, a construção da barragem do Ndué, é um empreendimento liderado também pela Synohidro Angola, havendo prazo de construção de 30 meses, e um orçamento estimado em cerca de 192 milhões de dólares.

Será uma barragem de terra com 26 m de altura e com volume de armazenamento de 145 milhões de m3 de água, no rio Caúndo à montante do Ndué.

As principais finalidades deste projeto, aspiram satisfazer as necessidades domésticas de aproximadamente 55.000 pessoas, assim como garantir a qualidade de abastecimento de água às populações. Além disso, visa satisfazer as necessidades de aproximadamente 60.000 cabeças de gado.

Destacam-se também outros objetivos, igualmente essenciais, tais como:

Fornecer água para permitir a irrigação durante todo o ano de uma área estimada de 9.200 há e garantir a sustentabilidade das atividades económicas e sociais na área do projeto e reduzir o problema de escassez de água na zona central da bacia do Cuvelai.

Por último, a barragem pode tornar-se numa importante fonte de abastecimento de água para a província do Cunene.

O prazo de execução é de 30 meses.


Referência final também para a recuperação de diques e açudes existentes no município do Curoca, que fica a 334 quilómetros da cidade de Ondjiva[6].

Quadro n.º 1- Benefícios gerais quantificáveis das obras contra a seca no Cunene

Projeto 1200.000250.00044 M USD
Projeto 280.000182.000177 M USD
Projeto 355.00060.000192 M USD
TOTAL335.000492.000413 M USD

Verifica-se que além de propiciar irrigação e fornecer possibilidades acrescidas de distribuição de água, estas obras irão beneficiar diretamente 335.000 pessoas e 492.000 cabeças de gado, custando cerca de 400 milhões de dólares.

A participação portuguesa

A participação portuguesa nestas obras de vulto é relevante. A Mota-Engil tem uma participação relevante (50%) no consórcio que constrói a barragem de Calucuve (Projeto 1) tendo ganho o respetivo concurso. Por sua vez a COBA, também sedeada em Portugal, é fiscal da barragem Ndúe (Projeto 3). Existe assim uma intervenção significativa da engenharia portuguesa nestes projetos estruturantes.

Nos últimos dois anos, a Mota-Engil tem passado por uma vigorosa reestruturação que se tem refletido, não só em Portugal, como também em Moçambique e Angola. Recorde-se que em meados de 2020, a empresa estabeleceu uma parceria com a chinesa CCCC, a qual define uma participação desta de mais de 30 % na construtora controlada pela família de António Mota[7].

Pouco tempo depois a Mota-Engil obteve um contrato em parceria de reabilitação e construção rodoviária nas Lundas com a sua subsidiária num valor a rondar os 280 milhões de euros. Nessa ocasião a empresa sublinhou que iria reforçar a sua carteira de encomendas no mercado, procurando maximizar a utilização dos ativos que o grupo dispõe no país.





[5] Idem